Warme Golfstroom

De warme Golfstroom is een belangrijke transportband van relatief warm water in de Atlantische Oceaan. De stroming gedraagt zich als een slingerende rivier met draaikolken en opwellende en zinkende bellen van koud en warm water. De Golfstroom begint in de Golf van Mexico en brengt warm water naar het noordelijke deel van de Atlantische Oceaan. Omdat het water daar relatief zout is kan het na afkoeling naar beneden zinken, waarna het in zuidelijke richting terugstroomt. Daar stijgt het weer om warmer te worden. Net als een lopende band is het een gesloten kring.
Het weer en vooral de temperatuur in West-Europa is sterk afhankelijk van de zeewatertemperatuur in het noorden van de Atlantische Oceaan. Een relatief warme oceaan houdt de temperatuur in de wijde omtrek op gematigd niveau. Er is een kleine kans dat de Noord-Atlantische Golfstroom verzwakt. Dat zou op het noordelijk halfrond leiden tot een vrij abrupte en aanzienlijke daling van temperatuur.
Als dit werkelijkheid zal worden, zullen de winters in West-Europa kouder worden en kan de zee dichtvriezen. Er kan dus een ijstijd komen. In de rest van de wereld gaat de opwarming gewoon door en merken ze er niets van. Uit recent onderzoek blijkt dat de Golfstroom al 30 procent is afgezwakt de afgelopen jaren. Als dit doorgaat kan er binnen 10 jaar een ijstijd komen.
De warme Golfstroom wordt waarschijnlijk aangestuurd door enorme wervels in de wateren rond Zuid-Afrika. Daardoor lekt warm water uit de Indische Oceaan naar de Zuidelijke Atlantische Oceaan. Dankzij onderzoek vanaf het Nederlandse onderzoeksschip Pelagia zijn de wervels en zeestromingen rond Afrika in kaart gebracht
Klimaatonderzoekers voorspellen op grond van berekeningen dat de Golfstroom in een warmer klimaat kan afremmen. Het smeltend ijs van de polen en de grotere hoeveelheden neerslag leveren dan zoveel zoetwater op dat het na afkoeling minder naar beneden zinkt, waardoor de warme Golfstroom in het noordelijk deel van de Atlantische Oceaan minder ver doordringt.